One cup of coffee, please!

Did you know that coffee is grown in Lao? If the answer is no, don’t worry, neither did we before arriving here. Yes, coffee is grown in Southern Lao, on the Bolaven plateau. It seems that, together with French baguettes and petanque, coffee plantations are another legacy of Indochina’s French colonial past.

We wanted to spend a couple of days exploring the plateau (which is not only known for its coffee but also for its beautiful scenery and waterfalls). We chose Pakse as our hub to visit the plateau. But before getting there, we stopped at Savannakhet for one night to break in two the long journey between Vientiane and Pakse. Savannakhet, or the Luang Prabang of the south as they call it for its calmed vibe, is very local, with barely no accommodation and with still a few signs of its colonial past. It is just another Lao town, but it is where we spent Valentines day so we will for sure remember it.

The temperatures were rising as we were heading south, and in Pakse we could really feel it! Five minutes after leaving our chilled hotel room we were sweeting like pigs… We don’t know if it was because of the heat or not, but Isma developed a nasty mouth ulcer that took a few days to heal. It wasn’t until he started taking some Chinese pills for cooling down his body (that is what the pharmacist said) that he felt any improvement. Natural Chinese medicines are not a myth, they do work!

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Adormilados en Vientiane

Después de pasar por segunda vez por Luang Prabang, nuestro siguiente destino iba a ser Vientiane, la capital. Decidimos saltarnos Vang Vieng ya que solo era una ciudad de fiesta creada para turistas, famosa por el tubing y situada en un enclave natural espectacular a las orillas del Mekong, pero no era lo que buscábamos. Así que nos tocó madrugón para montarnos en un autobús local de supuestamente 10 horas a Vientiane. Pero como esto es Lao, al final resultó que el bus tardó 13 horas en recorrer los 370km entre Luang Prabang y Vientiane!!! Ese día se nos hizo eterno, y hasta Marta tuvo un ataque de locura en el bus, estuvo a punto de saltar por la ventana! Pero el día todavía no había acabado. Ya de noche y muy cansados en la estación de autobuses de Vientiane, a las afueras de la ciudad, nos montaron a todos los turistas en un mini bus sin importar que entráramos o no para ir al centro. Podían haber puesto dos mini buses en lugar de uno solo, pero no lo hicieron y nos trataron como borregos… parecíamos animales en un camión de camino al matadero! Es triste como algunos locales solo ven a los turistas como dólares con patas. Exhaustos y después de dar unas cuantas vueltas por el centro de Vientiane sin saber muy bien donde buscar alojamiento, por fín logramos encontrar un guest house donde pasar la noche y relajarnos del duro día de viaje.

Vientiane dicen que es la capital más dormida del mundo, y en base a nuestra experiencia no les falta razón! En realidad más que una ciudad parece un pueblo grande donde la gente vive muy relajada, y el único indicio de capital son algunos bancos, oficinas del gobierno y los pocos restaurantes japoneses, italianos, koreanos, indios… que se pueden encontrar por el centro. A pesar de estas opciones gastronómicas internacionales, nosotros no perdimos la oportunidad ni un sólo día de cenar en los puestos de la calle donde se puede comer auténtica comida Lao muy rica y a muy buen precio, mucho mejor que en los restaurantes y encima disfrutando de unas Beerlao al aire libre!

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Luang Prabang Part II

We had planned a second stop in Luang Prabang after our trek, mainly to break in two the long distance between Luang Namtha and Vientiane. The almost 9h bus ride between Luang Namtha and Luang Prabang was anything but short and comfortable. The road, or I should better say path (specially between Oudomxai and Luang Prabang), was as bumpy as hell and the suspensions of the so called VIP bus weren’t really doing their job. We even had to stop a couple of times to throw buckets of water to the wheels to cool down the breaks.

I think we saw the poorest side of Lao during the road trip. The skinny and clunky houses made of wood and bamboo that won’t probably survive a heavy monsoon, the broken clothes of the villagers, the dusty faces of the children…. it all made us realize again that we were in one of the poorest countries in the world.

Strange as it may sound, getting to Luang Prabang felt a little bit like arriving home… I think the reason we felt that way was because we knew the place already. We were staying at the same guest house as last time, so after freshing up we rewarded ourselves with a yummy foe at the night market. Our plan for the one day we were staying in Luang Prabang was clear: visiting Kuang Si waterfalls and trying Lao’s traditional massage and steam bath.

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Noodles: The making of

Over the past few weeks we have been indulging our stomachs with tasty fresh rice noodle dishes. We have eaten them thin or thick in many restaurants and we have seen them in almost every market but we still didn’t know how they were made. Until in Muang Sing we had the opportunity to see how a woman was making them at her home. We found it very interesting so we we wanted to share it!

First the rice is grounded. Here it is a manual process but I guess at home a blender can be used.

Next, the rice powder is mixed with water to make a batter.

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Perdidos en un pueblo Akha

Hasta ahora solo habíamos viajado por Lao en barco: dos días por el Mekong y otros dos días por el Nam Ou. Sin embargo en Muang Khoua tuvimos que cambiar el barco por el autobus. Habíamos decidido ir a Muang Sing para hacer un trek de dos o tres días por esa zona, y la única manera de llegar era por carretera. Sabíamos que teníamos que coger tres autobuses, y no pensábamos que íbamos a llegar en un día, pero gracias a la flexibilidad de los horarios en Lao, para bien y para mal, conseguimos llegar en el mismo día.

Primero fuimos de Muang Khoua a Oudomxai en un bus de unas dos horas y media. Sabíamos que nuestro siguiente bus de Oudomxai a Luang Namtha era a las 12, y nuestro autobus llegaría sobre las 11, así que teníamos tiempo de sobra. Sin embargo las cosas en Lao no funcionan como en el resto del mundo, y conseguimos coger ese autobús de milagro. Nada más llegar a la estación compramos los billetes y luchamos por conseguir los dos últimos asientos, y como el bus ya estaba lleno salió poco después de las 11, con casi una hora de adelanto. Tuvimos suerte porque de haber llegado a Oudomxai 10 minutos más tarde el autobús a Luang Namtha ya se habría marchado. Después de otras tres horas y media de bus, con averia incluida, llegamos a la estación de bus de Luang Namtha sobre las 15:00, donde nos enteramos que el último autobus desde allí a Muang Sing era a las 15:30 pero salía desde otra estación en el centro de la ciudad, a 10km de donde nos encontrábamos. Como compartimos un tuk tuk y nosotros fuimos los últimos en bajarnos, al final no conseguimos llegar a la estación del centro de Luang Namtha hasta las 15:45. Ya no teníamos ninguna esperanza de llegar a Muang Sing ese mismo día. Sin embargo para sorpresa nuestra el último bus a Muang Sing todavía no había salido porque estaba esperando a llenarse con más gente. Después de esperar un rato largo nos fuimos sin que se montara nadie más, y dos horas más tarde llegamos a Muang Sing… ese día el destino se portó muy bien con nosotros! :)

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Along the Nam Ou

After a few days in Luang Prabang we continued our trip by boat along the Nam Ou (river Ou). The Ou river, one of the most important rivers in Lao, rises in China and flows south through the northernmost part of Laos before joining the Mekong. The scenery alongside the river is impressive and very dramatic. The imposing mountains, the deep forests, the emerald water make this an idyllic journey. In comparison to Mekong’s riverside we found the banks of Nam Ou much more alive and populated. Many small villages grow on the slopes of the mountains and extend to the banks of the rivers, being the land, the cattle and fishing their only way of making a living.

The boats that cross the waters of this river are quite small in comparison to the ones that travel on the Mekong, and normally the boats don’t carry more than 8 to 10 passengers what makes the journey much more relaxed and enjoyable. We started our trip around 9am and with only one stop to empty our bladders, It took us around 7h to reach Nong Khiaw, where we were going to spend the night. On the boat we run into Meritxel and Xavi from Catalunia, who are also doing a round the world trip like us. After sharing our itineraries it looks like we will probably meet again!

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Sabaidee Lao

Llegamos a Lao (comunmente conocida como Laos) a Huay Xai por tierra, bueno o por rio ya que Huay Xai está justo en la orilla del rio Mekong en frente de Chiang Khong en Tailandia. El puesto de inmigración es pequeño y parece más o menos bien organizado, sin embargo cuando por la mañana llegan de golpe 100 personas es un auténtico caos y se forman largas colas. Nosotros madrugamos para pasar la frontera y la verdad es que nos alegramos de haber sido de los primeros. El visado de turista se obtiene allí mismo pagando 35 dólares y es válido por 30 días, más o menos el tiempo que pensábamos estar en Lao.

Una vez en Lao, nuestro plan era viajar en slow boat por el Mekong desde Huay Xai a Luang Prabang. Es un viaje de dos días en un barco bastante local, excepto por los asientos de autobús de quita y pon (algo raro pero bastante cómodo), que hace una parada en Pakbeng para pasar la noche. La mayoría de los pasajeros éramos turistas, desde gente joven que solo viene a Lao de fiesta y ya empiezan a emborracharse en el slow boat, hasta gente más mayor que viene buscando la belleza de los paisajes y la tranquilidad de Lao. Pero también había muchos locales ya que el único método de transporte en esta área remota del norte de Lao es el Mekong.

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A bit of Thailand served on a plate

Thai cuisine is well known all over the world. These days, with Thai restaurants everywhere, most of us have probably tried or heard of Pad Thai and Green Thai Curry even before visiting this tasty country.

Over the years, Thai food has been influenced by neighbor countries such as India, China, Lao… And while fried rice, beef in oyster sauce… can be found in most of the menus, Thailand still preserves its own unique identity with signature dishes like Pad See Ew or Tom Yum soup.

Every town big or small has at least one fresh food market where locals do the day to day shopping. Meet, fish, vegetables, fruit, rice, noodles, tea, spices, clothes, cooking utensils, fried insects… you name it and you find it! We both love to wonder around the crowded Thai food markets, discovering new types of fruits, being amazed by the variety of rice and noodles, being surprised with new smells (not all of them pleasant I have to say!) and the best of all looking for new flavours to taste.

Fish and rice are the staple of the Thai diet. Fish sauce, oyster sauce and shrimp paste are added to the wok (almost everything is cooked in the wok!) to prepare most of the dishes (even of meat dishes). And rice, both in grain or noodle form, is part of every meal. In addition to fish and rice, fresh herbs and spices are core to the Thai flavours and aromas, galangal, kaffir lime leaves, coriander, lemongrass, ginger… are just some of them.

I’m going to let the pictures do all the talking this time!

Pad Thai - Thai style stir fried noodles with eggs, fish and oyster sauce, shrimps, tofu... served with green onions, lime and peanuts. A classic!!

Pad See Ew – Stir fried fresh thick noodles with soy sauce, sugar, broccoli, egg and meat. While simple, one of our top dishes worldwide!

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A sip of India

If I would have to say what is the drink that better represents India, without a doubt Chai would be my answer. This sweet spiced tea is incredibly addictive! To prepare it, the best back tea is boiled in a mixture of milk and water with a blend of spices (cardamom, fresh ginger, cloves, cinnamon,…) and sugar. Every masala chai is different from the others, and every household has their own particular way of preparing it but they are all just incredibly tasty. After tasting the Indian Chai I don’t know if I’ll be able to get used to Irish Barry’s tea again. Good coffee can also be found in India, but mostly in the south where locals tend to replace the chai with coffee that is brewed in the area.

Many are the options to calm the thirst on those hot days when visiting India, from the fresh fruit juices to the different soft drinks such as Slice (mango flavored drink), 7th up (soda), Limca (lemon & lime fizzy drink), Thumbs Up (Indian cola) and the usual Sprite, Coke, Mountain Dew and Fanta. But our favorites were fresh lime soda and Mirinda (which brought Isma many memories from his childhood).

   

  

Beers, wines and spirits aren’t too widely available in India (both taxes and religion have something to do with this). In many bars and restaurants you won’t find any alcoholic beverages in the menu, but if you ask for it they might sell it to you under the table. Aside KingFisher and King’s (that we tried in Palolem), we didn’t get to find any other local beer. In Palolem we also found an Indian rum named Old Monk, which was sold to us as the rum that the Indian soldiers used to drink, and true or not we gave it a go!

And of course, I can’t forget to mention lassis, a yogurt and fresh fruit smoothies that are so good for breakfast. Plain and banana lassis are the most traditional ones, but in Jodhpur they have a special lassi flavored with saffron and butter, yummm so good!

Saboreando Tailandia

Aunque nuestro paso por Tailandia pretendía ser rápido y fugaz antes de ir a Laos, al final nos quedamos algo más de una semana disfrutando de algunos de los encantos de este maravilloso país, entre ellos la comida Thai.

Aterrizamos en Bangkok pronto por la mañana después de un corto vuelo de 3 horas de madrugada (hay que decir que en Srilankan airlines se viaja muy bien y son bastante generosos con la comida) y con más sueño que ganas pasamos inmigración y cogimos el metro para ir al hotel. Nada más salir del metro todos los aromas provenientes de los puestos de comida empezaban ya a hacernos la boca agua, estábamos deseosos de volver a comer un rico pad thai!

Habíamos reservado en el mismo hotel que el año pasado para así recordar viejos tiempos, y ya de paso pegarnos un mini lujo para celebrar los 3 meses de viaje con piscina y un buen desayuno. Después del check-in nos fuimos a dormir un par de horas para recuperar fuerzas. Ya más descansados salimos a las calles de Bangkok con tres objetivos claros: pad thai, iced thai tea y la guía Rough Guide de Laos. Los dos primeros fueron fácil encontrarlos (nuestros estómagos por fín se quedaron satisfechos) sin embargo dar con la guía nos costó un poco más, tuvimos que coger el metro otra vez y recorrernos dos centros comerciales hasta encontrar la que parecía ser la última guía Rough Guide de Laos en Bangkok (parece que el destino nos la estaba guardando a nosotros!).

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