Visa for China, an Odyssey in Vietnam

We knew that getting a visa for China was going to be a little bit tricky, but what we didn’t know was that getting it in Vietnam was going to be an odyssey. We arrived in Vietnam thinking it would be just a matter of filling in a form, maybe booking some hotels, buying a train ticket, presenting all the papers at the embassy, paying the 30$ fee and wait. But after reading a bit on the web, we realized that getting it by ourselves at the embassy in Hanoi (without the help of an agency) was impossible and that our only alternative was to try luck at the consulate in Ho Chi Minh city. It seems that the Chinese embassy in Hanoi only process visas for Vietnamese residents and not for tourists.

Before heading to the consulate, we spent one day doing our homework. We filled in and printed the forms, we defined our itinerary, we booked hotels, we had flight reservations, our insurance information… we even printed our bank statements to prove we had sufficient funds while traveling in China. We thought that with all these information it was going to be difficult for them to reject our application, but they did.

Even though we arrived with a bunch of documents and printouts as soon as they realized we didn’t have an invitation letter they said no. We tried to reason out with the woman at the desk, we explained we didn’t know anybody in China, but it was impossible. She made it clear that unless we had an invitation letter and flights for getting in and out of the country she wasn’t going to accept and process our application. We felt helpless and a bit infuriated, specially because the invitation letter it’s not a must when applying for a tourist Chinese visa in your home country, but it seems it’s a requirement in Vietnam.

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Good Morning Vietnam!

Gooooooood morning Vietnaaaaam!!! Al igual que Robin Williams gritaba desde Saigon, nosotros lo hacíamos desde el Mekong en la frontera entre Camboya y Vietnam. Teníamos un mes por delante para recorrer Vietnam de sur a norte, que ya son unos cuantos miles de kilómetros, y nuestra primera parada era el delta del Mekong.

Vietnam es el segundo mayor exportador de arroz del mundo por detrás de Tailandia. Una tercera parte de lo que produce procede del delta del Mekong, que solo supone una décima parte de la superficie de todo Vietnam. El delta es una gran planicie verde de campos de arroz entrecortada por los distintos ramales del río Mekong que desembocan en el mar del Sur de China. Para poder apreciar con calma la vida en el delta del Mekong nosotros elegimos pasar un par de días en Chau Doc y otros dos en Vinh Long.

En Chau Doc ya nos empezamos a enamorar de Vietnam… con las mesitas y sillitas de plástico de los puestos de comida en todas las esquinas, las mujeres vistiendo los típicos sombreros tríangulares vietnamitas, el ca phe (café) servido en pequeñas cafeteras individuales, los mercados locales llenos de artículos y comidas de todo tipo, y sobre todo la simpatía de los vietnamitas.

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One more Beerlao!

Of course we couldn’t close the taste of Lao chapter without talking about the drinks, and specially about the famous Beerlao. Beerlao is the country’s insignia, almost more representative than its flag! This lager is light, crisp, refreshing and definitively addictive. The best way to enjoy it is watching the sun set at any bar overlooking the Mekong river. While the locals drink it with ice, we still prefer it just chilled. Oh Beerlao, how much we miss you!

Beerlao - Pato and Pata enjoying a Beerlao

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Sticky rice with….

Rice is the staple food for the Laotians, specially steamed sticky rice. Sticky rice is traditionally served on cute bamboo baskets and it is eaten with anything: with meat, with fish and even with soups. In Lao, sticky rice is eaten with the hands, take a small amount of rice, press it to make a compact ball and then dip it into the main dish or eat it with the barbecued chicken or pork.

Sticky rice basket - One like this should is on the way home.

The cooking of the rice is simple, as we learnt in the cooking course in Luang Prabang. First the grains are washed thoroughly and soaked in water for several hours. Then the water is drained off and the rice is put in a steamer. After steaming it for around 20 to 30 minutes, the rice is moved to another container and moved around so it releases the steam until it has cooled down. The rice is ready to be served.

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De turisteo por Camboya

Camboya y Lao son “same same”, como dicen muy a menudo por el sudeste asiático, así que como ya habíamos pasado un mes en Lao decidimos no quedarnos mucho tiempo en Camboya. Nuestro plan se limitó a Siem Reap para ver los templos de Angkor, a Koh Rung para disfrutar de unas mini vacaciones en la playa con la excusa del cumple de Marta, y a Phnom Penh para conocer la antigua perla del sudeste asiático, en definitiva una ruta muy corta y muy turística en Camboya. Solo en Kampong Cham, donde pasamos un día porque partimos el viaje desde Lao a Siem Reap en dos, tuvimos la sensación de estar un poco perdidos en la Camboya más profunda.

Conociendo la historia reciente de Camboya, cuando el Khmer Rouge de Pol Pot llevó al país al año cero literalmente, sorprende ver lo rápido que se está recuperando de esta pesadilla. Sin embargo todavía hay aspectos que dejan entrever este pasado oscuro de Camboya, como por ejemplo que no hay un servicio de autobuses públicos, no hay trenes aunque sí que hay vías de tren, la red de carreteras es bastante escasa para un país de las dimensiones de Camboya, y sobre todo el hecho de ver que la mayor parte de la población es muy joven.

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Snacking in Lao

When peckish many are the options to calm your hunger around the streets of any Laotian town, village or city. Rice crackers, spring roles, seasonal fruits… just walk around, visit the many food stalls and markets and choose whatever you are in the mood for!

Snack basket at bus station

If you are looking for a healthy option, fresh spring rolls is the answer, much nicer than the fried ones. While this type of spring rolls are originally from Vietnam, they can be found through all South East Asia. Herbs, vermicelli noodles, lettuce, spring onions and some kind of meet are wrapped in moistened rice paper. The spring rolls are served with a sweet fish sauce or hoisin dipping sauce. We just couldn’t stop eating them since we first tried them!

Fresh vegetarian spring roles with dipping sauce

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New salads for my repertoire!

In Lao we were introduced to a new concept of salad named Larp (also known as laap or larb). Larp is a wonderful meat salad, a classic within Laotian cuisine, consistent and delicate at the same time, easy to make but complex in textures, definitely not just a simple greens salad. Being the salad lover that I am, you can imagine how happy I was when we found out that a salad was one of the most traditional Lao dishes.

Larp salad - We cooked it at the cooking course in Luang Prabang

Larp can be made of chicken, fish, beef, tofu or pork. The minced meat is cooked in a wok with just a little bit of water. Once cooked, it’s set aside and mixed with finely sliced banana flower, kaffir lime leaves, spring onions, shallots, garlic, coriander, lemon grass and rocket leaves. One of the key ingredients is the rice powder, which gives the salad a very interesting and different texture. Rice powder is just roughly ground toasted rice that is used together with fish sauce and lime juice to make the dressing for the salad. If you are looking for a new type of salad I would recommend you give this one a go, so simple to make and so tasty that you won’t be disappointed!

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Tuk tuk, tuk tuk!

Phnom Penh, la capital de Camboya, es una ciudad que quiere parecerse a Bangkok pero que todavía está a años luz. Centros comerciales que intentan imitar a los de Siam en Bangkok, pero que no son más que mercados locales con aire acondicionado; locales que quieren vestir a la moda, pero con ropa de imitación barata; semáforos y pasos de cebra en las calles, pero que nadie respeta; tuk tuks gritando incansablemente tuk tuk, tuk tuk! a todos los turistas… todo esto y más sin olvidar el caos de motos, tuk tuks y todoterrenos sobre la jungla de alfasto.

Phnom Penh se encuentra en la orilla del Mekong, justo donde se junta con el río Tonle Sap, y tiene un paseo a lo largo del río muy agradable. Todas las tardes se congregan aquí cientos de locales jugando al futbol, corriendo, andando, haciendo aerobic… parece que por aquí están bastante concienciados con el deporte y la vida sana. Por supuesto, Marta no quiso perder la ocasión de hacer aerobic rodeada de locales y con música Camboyana!

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Not only tea and rice & curry

Being so close to India, Sri Lankan flavours undoubtedly show some influence from its neighboring country, though they still conserve their unique personality. Only 10 days in Sri Lanka gave us little time to experience the local gastronomy, but these 10 days were enough to discover that Sri Lanka wasn’t only the land of tea and rice & curry.

Breakfast

The national breakfast are string hoppers. These thin rice noodles are served with egg, coconut sambol, dhal and a plate of fruit on the side. We tried it one morning and we didn’t feel the need to eat anything else until dinner that day!

String hoppers accompanied with egg, coconut sambol and dhal.

Fresh bread served with tomato or coconut sambol was our choice a couple of days. Sambol is a sweet chutney-like mix, being coconut sambol the most famous. We felt in love with this soft and sweet bread. After our night hike to Adam’s Peak we almost ate a full loaf of bread!

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Bienvenidos al paraíso

Aprovechando que este año estábamos por el sudeste asiático en marzo, decidimos buscar un sitio especial para celebrar el cumple de Marta, es decir con sol, playa y buceo a ser posible. Esto nos llevó a la isla de Koh Rung, que según habíamos leido tenía las mejores playas de Camboya y también se podía bucear.

De camino a la isla tuvimos un pequeño incidente… atropellamos a la vaca Matilda (según la bautizó Marta) que destrozó todo el frontal del autobus. Todavía no nos acabamos de creer como hemos atropellado una vaca en Camboya y no en India!!! El lugar se llenó de locales curiosos, y por lo que intuimos que ocurrió creemos que llamaron al dueño de la vaca para que solucionara este incidente con el conductor del autobus, aunque no llegamos a saber quien compensó a quien. Aunque nos dijeron que iban a mandar otro autobus para continuar el viaje, esto es Camboya y nunca apareció. Y después de más de una hora parados, nos volvimos a montar en el mismo bus y proseguimos el viaje con un solo faro hasta nuestro destino de ese día, Sihanoukville.

La única manera de llegar a Koh Rung es en barco desde Sihanoukville. Fue desde el barco según nos íbamos aproximando a la isla cuando descubrimos que estaba prácticamente despoblada y parecía un paraíso terrenal con sus largas playas de arena blanca, el color turquesa del agua y la frondosa jungla del interior, para nada como nos lo habíamos imaginado. No pensábamos que iba a haber ningún problema en encontrar alojamiento ya que éramos muy pocos los turistas yendo allí, sin embargo resultó que había muy pocos guest houses y la mayoría ya estaban llenos o reservados. Pero bueno al final con un poco de suerte y rascando nuestros bolsillos encontramos un bonito bungalow al borde de la playa.

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