India, un país de contrastes

Quien nos iba a decir a nosotros hace tres meses que después de 8 semanas en la caótica India nos íbamos a ir con pena. El país del cricket (son los acutales campeones del mundo), de Bollywood, de los currys, de las vacas sagradas, de las especias, del chai, de los saris… nos ha enganchado por todos sus contrastes.

Todo el mundo sabe o se imagina las cosas malas de India: sobrepoblación, mucha pobreza y suciedad, poca higiene, niños pidiendo por las calles, vendedores y taxistas que se aprovechan de turistas, trenes y autobuses llenos hasta en el techo… Todo esto, que hace que viajar en India no sea nada fácil, también te hace recapacitar y enriquece mucho personalmente. Dejando todas estas cosas malas a un lado, uno también es capaz de disfrutar de todas las cosas buenas que India tiene: gente encantadora, servicial y muy curiosa (que no se cortan para nada a la hora de preguntarte cosas), paisajes y ciudades increibles, diversidad de religiones, gastronomía única, cultura e historia…

India es un país gigante, y por tanto los contrastes están muy marcados entre el norte y el sur. El norte es más frío y seco, en algunos lugares desértico, y el sur es totalmente tropical. Esto hace que la gente viva mucho más relajada en el sur y la vida sea mucho más lenta que en el norte. Muchos turistas solo llegan a conocer el norte, que es la ruta más pateada, y se dejan sin conocer el sur con lo que se llevan una impresión equivocada de lo que es India en conjunto.

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Life on the water

Our last stop in India before heading to Sri Lanka was going to be the Keralan Backwaters. The backwaters are a network of canals, rivers and lakes mainly natural but also man-made. Covering an area around 900km long, the backwaters have been and still are one of the main transportation methods for the people in the area. Nowadays it is also one of the main attractions for tourists visiting Kerala.

There are many routes through the backwaters and many possible destinations, but we didn’t have much time left, so we had to limit our route to just a couple of areas. While many tourists choose to travel by houseboats, which are expensive and a little bit too posh, we choose to travel by local ferries, which gives you the opportunity to get a little bit closer to the locals. This was our route:

Varkala – Kollam

The starting point for our route around the backwaters was Kollam, which is just 1h away by train from Varkala. We arrived to Kollam after lunch, and the ferry to Alappuzha was leaving the morning after, so we had to stay there for one night. This little town has nothing special, but for some bizarre reason it was very busy and it almost became a challenge to find accommodation. After two hours of walking with our backpacks and asking in many hotels and guest houses, we even run into a place which was for bachelors only (…ummmm….), we finally got to find a room for the night.

Kollam – Alappuzha

The ferry to Alappuzha was departing from the boat-jetty at 10.30. The night before when we bought the tickets we were advised to arrive early if we wanted to get a good spot, and so we did. But even arriving 1h before departure time all the seats in the upper deck were taken, so we had no choice but to seat in the lower deck (during the trip we got to realize that the lower deck was far more comfortable, so happy days!).

The 8h trip to Alappuzha was long but well worth it. The scenery was incredible, beautiful lakes, labyrinths of canals, countless coconut trees, leafy plants and bushes growing alongside all with amazing green hues. We could also see how life grows around the banks of the canals, fishermen on their boats or using the Chinese nets, people bathing or washing their clothes in the water, kids going to school and even WCs on the water.

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Nochevieja en el Varanasi del sur

Salimos de Goa con un par de horas de retraso. Llegamos a Varkala cansados de tren después de 17 horas pero con muchas ganas de disfrutar de la que dicen ser la mejor playa de Kerala, y de entrar en 2012 con calorcito!

De camino al guesthouse, el tuk tuk driver nos informó que durante los siguientes tres días (30 y 31 de diciembre y 1 de enero) había un festival religioso muy importante en uno de los templos de la ciudad, el templo de Sivagiri, y que miles de locales venían en peregrinaje desde muy lejos expresamente para este festival. Como anteriormente ya habíamos estado leyendo acerca de estos festivales en Kerala y de la dificultad de encontrarlos, nos hizo mucho ilusión la idea de poder disfrutar de uno de ellos.

La playa de Varkala se encuentra a unos pocos kilómetros del centro de la ciudad, y está situada a los pies de un pequeño acantilado. La playa está dividida de manera virtual entre la zona norte y la zona sur. La zona norte está reservada para los turistas y la zona sur para los locales, que guarda para ellos un significado religioso ya que los Hindus creen que las aguas aquí son sagradas y limpian sus pecados. Normalmente se pueden ver pujas en la playa, que es un ritual donde hacen ofrendas a los dioses, y en ocasiones también arrojan las cenizas de los muertos al mar, que la marea se encarga de llevar hacia el sur. Por todo ello Varkala es conocida como el Varanasi del sur.

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Our Christmas holidays at the beach

After our hectic month traveling around India it was time to head towards the south to start our Xmas holidays (yes, I’m calling it holidays!). When we were planning our trip, both of us dreamed about the possibility of spending Xmas at the beach, so we organized our itinerary in a way that would make it possible. Palolem was the chosen destination!

On the night of the 21st of December we caught in Mumbay the train that was going to take us all the way to Madgaon (Goa). In the morning of the 22nd we arrived to Madgaon, but our destination was still a good few km away, so we took a pre-paid taxi to Palolem (around 800 INR). Taking a taxi might sound a little bit posh when traveling low cost, but we were tired and it was by far the easiest option to get to the beach. During the hour long taxi ride we were able to perceive the influence the Portuguese had in Goa, which was Portuguese until 1961, the architecture was colonial and we spotted many churches.

Finding accommodation in Palolem was easy peasy, just ten minutes after getting there we already had our hut at the beach. Not super fancy, but perfect for a few days. We were a bit worried about not having booked anything in advanced, Xmas is high season and we thought everything would be almost fully booked, but there were tons of beach huts and we had no problems at all. So after settling in and with our swimming suits on we went to explore the beach and its surroundings.

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Las dos caras de Mumbai

Después de un largo pero cómodo viaje de 17 horas en tren (esta vez viajamos en segunda clase) llegamos a Mumbai a la estación de Bandra. Esta estación está lejos del centro de Mumbai, pero lo bueno es que tiene un servicio de taxis prepagados, así no hay que pelearse con los taxistas por acordar un precio. El paseo en taxi hasta nuestro hotel en Colaba fue muy relajado, sin nada de atascos por las anchas avenidas y con las únicas vistas de los rascacielos de Mumbai y del mar. Como el taxi no tenía aire acondicionado, ya empezamos a sufrir el calor y la humedad del sur de India, y eso que esta es la época más fria del año!

El Mumbai que nos encontramos no se parecía para nada al que nos habíamos imaginado en base a lo que nos habían contado otros viajeros. Esperábamos ver calles abarrotadas de gente y muchísima pobreza; sin embargo vimos todo lo contrario, barrios bastante desarrolladas y calles con aceras por donde se podía pasear!

Mumbai, o anteriormente llamado Bombay hasta que le cambiaron el nombre en 1996 porque hacía referencia a su pasado británico, es la capital financiera de India y por tanto es bastante cosmopolita. El sur de Mumbai todavía guarda mucho encanto británico por la arquitectura de los edificios victorianos, el orden de sus calles y avenidas, e incluso todavía se pueden ver autobuses rojos de dos pisos como en Londres. Paseando por las calles de Mumbai pudimos admirar el hotel Taj Mahal (que sufrió los antentados terroristas de 2008), la puerta de India, la estación de tren de Chatrapati Shivaji Terminus (antes llamada Victoria Terminus, a la que también se le cambió el nombre en 1996), la universidad de Mumbai, el Tribunal Supremo, el museo Prince of Wales, el parque de Ovan Maidan (donde constantemente hay gente jugando partidos de cricket), el paseo de Marine Drive (donde una tarde vimos la puesta de sol con unas ricas fresas), el Crawford Market (donde tienen hasta un mercado de mascotas), el barrio de Colaba…

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Udaipur 007

Hasta ahora nunca habíamos tenido problemas para coger autobuses en India, sin embargo encontrar el autobus que nos iba a llevar de Jodhpur a Udaipur fue toda una odisea. Como este es un recorrido largo de unas 7 horas, decidimos ir en autobus privado para ir un poco más cómodos y evitar las paradas continuas para coger a gente de los autobuses públicos. Compramos los billetes en nuestro guesthouse y nos dijeron que nuestro autobus salía a las 7:00 desde las afueras de la ciudad, así que no nos quedó más remedio que madrugar bastante al día siguiente para preparar las mochilas y coger un tuk-tuk que ya habíamos pedido para las 6:15.

Una vez llegamos a la supuesta parada de autobuses, que no era más que en un escampado oscuro, solo vimos un autobus de la empresa Pooja Travels, que era la compañía con la que nosotros íbamos a viajar, así que pensamos que ese sería el nuestro. Pero no fue justo hasta el momento en el que fuimos a guardar nuestras mochilas en el maletero del bus que nos enteramos que ese autobus iba a Jaisalmer y no a Udaipur, y que teníamos que ir a otra parada como a un par de kilómetros desde allí a coger nuestro autobus. Como eran ya las 6:50 y no teníamos tiempo para ir andando volvimos a subirnos a otro tuk-tuk para llegar a este otro sitio, que tampoco era ninguna parada de autobus pero al menos si que había un montón de autobuses, aunque ninguno de Pooja Travels. El tiempo se nos echaba encima. Con el ticket de Pooja Travels en mano y preguntando a todo el mundo, nuestro conductor de tuk tuk nos iba llevando de un sitio a otro pero seguíamos sin ver nuestro autobus por ningún lado. Al final nos acabó dejando en una calle cercana a la supuesta segunda parada de autobus, en frente de una tienda que estaba cerrada, donde nos dijo que vendría un señor a abrir y desde donde teníamos que coger nuestro autobus. A nosotros todo esto nos sonó a cuento chino ya que pensamos que se quería deshacer de nosotros porque eran más de las 7:00 y no habíamos encontrado nuestro autobus. Pero justo cuando estábamos bajando del tuk tuk apareció un señor de la nada que efectivamente venía a abrir la tienda que resultó ser Pooja Travels!!! Nos dijo que nuestro autobus pararía allí pero a las 8:00. Arghhhh!!! Despues del madrugon que nos pegamos y del estrés de no encontrar el autobus resulta que los del guest house nos habian dicho mal la hora y el lugar. Después de 7 largas horas de viaje y casi quedarnos tirados en medio del trayecto llegamos a Udaipur!

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The city of the One Thousand and One Spices

Our arrival to Jodhpur wasn’t too pleasant. After a 7h long bus journey through the dessert the bus driver decided to drop us all at the outskirts of the city rather than bringing us to Jodhpur’s bus station. Of course outside there was an army of auto rickshaws waiting for all the tourist to get off the bus… We had arranged a free pick up from the bus station with Zafra (the owner of the guest house where we were going to stay), but we had no idea where we were! So, once we managed to get away from all the auto rickshaws, we tried to talk to some of the locals to find out in which area of the city we were at. Most of the locals barely spoke English so after 10 mins using “sign language” and a tiny map, which they normally don’t know how to read, we were able to understand where we were and could finally call Zafra. We later learned that bus drivers usually do this when the traffic is bad.

Jodhpur is the second largest city in the state of Rajasthan. The city is also known as the “blue city” due to the blue color of the houses in the old city. Jodhpur was the capital of the kingdom known as Marwar. The city’s main landmarks are Mehrangarh Fort, Umaid Bhavan Palace, which is both a hotel and the current residence of the last Marahaja (while wealthy and with lots of influence he no longer has political power), The Jaswant Thada mausoleum, and Sardar Market with its clock-tower. We only visited the fort and the market.

Mehrangarh Fort was built in 1459 when Rao Jodha decided to move the capital of his kingdom to a safer place. Because its location, it sits on top of a hill, and because how it was built, it is enclosed by imposing thick walls, the fort has never been taken by force. We visited the fort one sunny morning and while a bit expensive if you compare it with the price non Indian have to pay (we paid 300 INR each + 200 INR for the camera) it is totally worth it. You get a free audio guide on arrival that explains to perfection the different areas of the fort and palaces, the different events that took place in it, the paintings, items in the museums… We loved the views of the city from the walls of the fort!

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The city of Lord Brahma

We arrived to Pushkar after a tiring bus ride, not because of the distance but because we had to change buses. The first bus took us from Jaipur to Ajmer, about 3h. Once in Ajmer we had to get the bus which would take us to Pushkar (30 mins away) and after a longish wait and a growing number of people waiting for the bus and of course because in India no one respects the queues, we literally had to fight our way into the bus.

Pushkar at first sight wasn’t what we expected, we thought we would find a quiet Indian town with few foreigners but what we found was an oasis made for tourists at the doors of the Thar desert (Great Indian Desert). There were shops everywhere, henna painting saloons, many cafes and restaurants with continental menus and the lake more than a lake it looked like a man made giant swimming pool. But as the days passed we discovered other secrets of the city that made us growing into like it.

Pushkar is a holy city in the state of Rajashtan. The Hindus believe that Brahma, one of their divinities known as the creator, released a lotus flower into the earth. When the petals of the flower reached the earth three lakes were created, and around the biggest one grew the city of Pushkar. The story says that Brahma was to marry Savitri, a river goddess, in the banks of Pushkar lake with a ceremony called yagna that can only happen on a specific astrological moment. As Savitri was late, Brahma was forced to find another unmarried woman, as without a wife he could not perform the yagna. Gayitri was the only unmarried woman available, so they went ahead with wedding. When Savitri finally arrived and saw Brahma married to another woman she was furious and coursed him saying that he would only be worshiped at Pushkar. Pushkar is now one of the few places in India where you can find Brahma temples. There are also temples devoted to Savitri and Gayitri, both of them situated on top of two hills in the surroundings of Pushkar. To placate Savitri, it was agreed that her temple was to sit on the highest hill and that she would always be worshiped before Gayitri.

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Merry Christmas!!

Queremos desearos a todos una FELIZ NAVIDAD! Y en especial a nuestras familias y amigos de los que nos acordamos mucho en estas fechas tan especiales. No os empacheis mucho y comeros un poquito de turrón a nuestra salud!

Ya sabemos que últimamente os tenemos un poco abandonados, pero prometemos poneros al día de nuestras aventuras en breve.

Muchos besos y abrazos a todos desde las playas de Goa.

We want to wish you a Merry Xmas!! Especially to our family and friends who we miss lots in this special days. Hope that Santa has been good with you this year and enjoy the mulled wine and the Christmas pudding!

We know you haven’t heard from us for a while, but we promise to get you up to date with our adventures very soon.

Big hugs & lots of kisses to everyone from Goa.