The not that cheesy Cambodian cheese

In Phnom Penh we learnt an important lesson, there is no such thing as Cambodian cheese! I have to say that we were a bit surprised to find in the menu a Khmer dish that included Cambodian cheese within its ingredients (cheese it’s not a common ingredient in Southeast Asian cuisine) but we didn’t hesitate and we went for it. Cambodian cheese with pork, how bad can it be? As soon as the dish was at the table, a rotten fish odor assaulted our nostrils. We thought this must be a mistake, this is not what we ordered. Before complaining we searched for Cambodian cheese online. It took us just two minutes to find out that Cambodian cheese has little to do with cheese and that it’s a fermented fish paste! It’s just called cheese for its texture and for its distinctive smell. So there was no mistake… we forced ourselves to taste it… all I can say it’s not for my palate… even the memory of it makes me gag! How can Cambodians love their “cheese” so much?

Khmer cheese - The "tasty" Cambodian delicacy

Unlike Lao and Thailand, Cambodia didn’t truly enchant us for its gastronomy. Don’t get me wrong, we did eat very well in Cambodia and we did try very tasty dishes throughout the country. But for some reason, Cambodian flavours didn’t really surprise us (leaving aside our beloved Cambodian cheese) as much as Laotian and Thai, maybe it was just that we were used to them?

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Good Morning Vietnam!

Gooooooood morning Vietnaaaaam!!! Al igual que Robin Williams gritaba desde Saigon, nosotros lo hacíamos desde el Mekong en la frontera entre Camboya y Vietnam. Teníamos un mes por delante para recorrer Vietnam de sur a norte, que ya son unos cuantos miles de kilómetros, y nuestra primera parada era el delta del Mekong.

Vietnam es el segundo mayor exportador de arroz del mundo por detrás de Tailandia. Una tercera parte de lo que produce procede del delta del Mekong, que solo supone una décima parte de la superficie de todo Vietnam. El delta es una gran planicie verde de campos de arroz entrecortada por los distintos ramales del río Mekong que desembocan en el mar del Sur de China. Para poder apreciar con calma la vida en el delta del Mekong nosotros elegimos pasar un par de días en Chau Doc y otros dos en Vinh Long.

En Chau Doc ya nos empezamos a enamorar de Vietnam… con las mesitas y sillitas de plástico de los puestos de comida en todas las esquinas, las mujeres vistiendo los típicos sombreros tríangulares vietnamitas, el ca phe (café) servido en pequeñas cafeteras individuales, los mercados locales llenos de artículos y comidas de todo tipo, y sobre todo la simpatía de los vietnamitas.

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De turisteo por Camboya

Camboya y Lao son “same same”, como dicen muy a menudo por el sudeste asiático, así que como ya habíamos pasado un mes en Lao decidimos no quedarnos mucho tiempo en Camboya. Nuestro plan se limitó a Siem Reap para ver los templos de Angkor, a Koh Rung para disfrutar de unas mini vacaciones en la playa con la excusa del cumple de Marta, y a Phnom Penh para conocer la antigua perla del sudeste asiático, en definitiva una ruta muy corta y muy turística en Camboya. Solo en Kampong Cham, donde pasamos un día porque partimos el viaje desde Lao a Siem Reap en dos, tuvimos la sensación de estar un poco perdidos en la Camboya más profunda.

Conociendo la historia reciente de Camboya, cuando el Khmer Rouge de Pol Pot llevó al país al año cero literalmente, sorprende ver lo rápido que se está recuperando de esta pesadilla. Sin embargo todavía hay aspectos que dejan entrever este pasado oscuro de Camboya, como por ejemplo que no hay un servicio de autobuses públicos, no hay trenes aunque sí que hay vías de tren, la red de carreteras es bastante escasa para un país de las dimensiones de Camboya, y sobre todo el hecho de ver que la mayor parte de la población es muy joven.

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Tuk tuk, tuk tuk!

Phnom Penh, la capital de Camboya, es una ciudad que quiere parecerse a Bangkok pero que todavía está a años luz. Centros comerciales que intentan imitar a los de Siam en Bangkok, pero que no son más que mercados locales con aire acondicionado; locales que quieren vestir a la moda, pero con ropa de imitación barata; semáforos y pasos de cebra en las calles, pero que nadie respeta; tuk tuks gritando incansablemente tuk tuk, tuk tuk! a todos los turistas… todo esto y más sin olvidar el caos de motos, tuk tuks y todoterrenos sobre la jungla de alfasto.

Phnom Penh se encuentra en la orilla del Mekong, justo donde se junta con el río Tonle Sap, y tiene un paseo a lo largo del río muy agradable. Todas las tardes se congregan aquí cientos de locales jugando al futbol, corriendo, andando, haciendo aerobic… parece que por aquí están bastante concienciados con el deporte y la vida sana. Por supuesto, Marta no quiso perder la ocasión de hacer aerobic rodeada de locales y con música Camboyana!

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Bienvenidos al paraíso

Aprovechando que este año estábamos por el sudeste asiático en marzo, decidimos buscar un sitio especial para celebrar el cumple de Marta, es decir con sol, playa y buceo a ser posible. Esto nos llevó a la isla de Koh Rung, que según habíamos leido tenía las mejores playas de Camboya y también se podía bucear.

De camino a la isla tuvimos un pequeño incidente… atropellamos a la vaca Matilda (según la bautizó Marta) que destrozó todo el frontal del autobus. Todavía no nos acabamos de creer como hemos atropellado una vaca en Camboya y no en India!!! El lugar se llenó de locales curiosos, y por lo que intuimos que ocurrió creemos que llamaron al dueño de la vaca para que solucionara este incidente con el conductor del autobus, aunque no llegamos a saber quien compensó a quien. Aunque nos dijeron que iban a mandar otro autobus para continuar el viaje, esto es Camboya y nunca apareció. Y después de más de una hora parados, nos volvimos a montar en el mismo bus y proseguimos el viaje con un solo faro hasta nuestro destino de ese día, Sihanoukville.

La única manera de llegar a Koh Rung es en barco desde Sihanoukville. Fue desde el barco según nos íbamos aproximando a la isla cuando descubrimos que estaba prácticamente despoblada y parecía un paraíso terrenal con sus largas playas de arena blanca, el color turquesa del agua y la frondosa jungla del interior, para nada como nos lo habíamos imaginado. No pensábamos que iba a haber ningún problema en encontrar alojamiento ya que éramos muy pocos los turistas yendo allí, sin embargo resultó que había muy pocos guest houses y la mayoría ya estaban llenos o reservados. Pero bueno al final con un poco de suerte y rascando nuestros bolsillos encontramos un bonito bungalow al borde de la playa.

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The forgotten Khmer empire

After saying goodbye to Lao, Kampong Cham was our first stop over in Cambodia. Cambodia and Lao are, as they say here, “same same but different”. Sabaidee is now sua s’dey and kob chai lai lai is now aw kohn. Of course, in Cambodia there are no more kips and US Dollars and Riels are the official currencies, yes both of them are used everywhere, and surprisingly one can only withdraw USDs from ATMs! Women wear their colourful pyjamas all day, rice porridge soup is now served at food stalls, the houses are built even higher from the ground and have pagoda like roofs built with tiles (instead of straw), tofu is replaced by pate and pork meat in the breakfast baguettes… Without realizing it, in Kampong Cham we started our acclimatization to Cambodia.

Isma couldn't resist it any longer and got his hair cut in Kampong Cham

After one day in Kampong Cham we headed to Siem Reap, which was even more touristy than what we expected. It is like the Benidorm of South East Asia but without the beach. When the French discovered Angkor, Siem Reap was little more than a village, but now it has a population of 170,000 people (probably most of them living from tourism). Though, in reality, the floating population (including tourists, guides…) makes the figure almost double on daily basis. As curiosity, did you know that Siem Reap means “Siam defeated”? Very ironic considering that Siem Reap was controlled by the Siameses (Thais) for over a century after the Khmer empire.

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