No hay tra chanh sin pipas

Nada más llegar a Hanoi nos estaban esperando Luis Carlos y Leticia. Luis, un antiguo compañero de trabajo, y su novia Leticia están viajando por el sudeste asiático durante tres meses. Antes de llegar a Vietnam ya habían pasado por Filipinas y Hong Kong, y todavía les esperaba por delante el mismo recorrido que habíamos hecho nosotros a la inversa, o sea Camboya, Lao y Tailandia. Por supuesto no perdimos la oportunidad de vernos y nos juntamos en Hanoi por un día. Como ellos ya eran veteranos en Hanoi, nos llevaron a comer a un restaurante muy rico donde nos pusimos las botas probando platos locales. También nos enseñaron lo que hacen los jóvenes hanoienses todas las tardes, tomar tra chanh (té frío con limón) sentados en las mini sillas de plástico en la calle mientras comen pipas. Así que con pipas de por medio compartimos historias de viajes. Ni que decir tiene que nos hizo mucha ilusión volver a ver caras conocidas después de tanto tiempo.

A diferencia de Ho Chi Minh city, Hanoi ha sabido crecer conservando su auténtico carácter norvietnamita, dejándo a un lado los grandes centros comerciales, los rascacielos, las glamurosas avenidas y esa nube capitalista que cubre otras grandes ciudades del sudeste asiático. Las caóticas y bulliciosas calles de la parte vieja de la ciudad, inundadas de motos, contrastan en gran medida con las ordenadas y tranquilas calles del antiguo barrio francés, por donde es fácil pasear sin temer ser arrollado.

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Diario de a bordo en Ha Long Bay

No hay turista que pase por Vietnam y que no vaya a la bahía de Ha Long, es como ir a India y no ver el Taj Mahal, o a Egipto y no ver las pirámides… así que nosotros no íbamos a ser una excepción. La bahía de Ha Long ocupa una área aproximada de 1500km2 al noreste de Vietnam y consta de 1969 islas rocosas que mágicamente emergen del agua formando en conjunto un paisaje único.

Mucha gente nos había recomendado pasar la noche en un barco para poder disfrutar plenamente de la bahía de Ha Long, y como parece que la única forma de hacerlo es mediante un tour decidimos organizarlo desde Hanoi. Coincidiendo que unos días antes de llegar nosotros a Hanoi unos amigos nuestros habían hecho un tour de dos días y una noche y les había gustado mucho, no nos mareamos buscando otras opciones y contratamos el mismo tour.

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Visa for China, an Odyssey in Vietnam

We knew that getting a visa for China was going to be a little bit tricky, but what we didn’t know was that getting it in Vietnam was going to be an odyssey. We arrived in Vietnam thinking it would be just a matter of filling in a form, maybe booking some hotels, buying a train ticket, presenting all the papers at the embassy, paying the 30$ fee and wait. But after reading a bit on the web, we realized that getting it by ourselves at the embassy in Hanoi (without the help of an agency) was impossible and that our only alternative was to try luck at the consulate in Ho Chi Minh city. It seems that the Chinese embassy in Hanoi only process visas for Vietnamese residents and not for tourists.

Before heading to the consulate, we spent one day doing our homework. We filled in and printed the forms, we defined our itinerary, we booked hotels, we had flight reservations, our insurance information… we even printed our bank statements to prove we had sufficient funds while traveling in China. We thought that with all these information it was going to be difficult for them to reject our application, but they did.

Even though we arrived with a bunch of documents and printouts as soon as they realized we didn’t have an invitation letter they said no. We tried to reason out with the woman at the desk, we explained we didn’t know anybody in China, but it was impossible. She made it clear that unless we had an invitation letter and flights for getting in and out of the country she wasn’t going to accept and process our application. We felt helpless and a bit infuriated, specially because the invitation letter it’s not a must when applying for a tourist Chinese visa in your home country, but it seems it’s a requirement in Vietnam.

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